Τα κέρδη και τα ποσοστά ατυχημάτων του Norfolk Southern αυξήθηκαν τα τελευταία χρόνια

Τον περασμένο μήνα, καθώς ο Norfolk Southern, ένας από τους μεγαλύτερους σιδηροδρόμους στη Βόρεια Αμερική, ανέφερε λειτουργικά κέρδη ρεκόρ, ο Alan H. Shaw, ο διευθύνων σύμβουλός του, είπε στους μετόχους ότι η υπηρεσία της εταιρείας ήταν «στην καλύτερη περίπτωση, έχει περάσει περισσότερα από δύο χρόνια. ”

Περίπου μια εβδομάδα αργότερα, ένα από τα εμπορευματικά τρένα της εταιρείας εκτροχιάστηκε στην Ανατολική Παλαιστίνη του Οχάιο, αναγκάζοντας ένα ελεγχόμενο κάψιμο τοξικών χημικών ουσιών και την εκκένωση εκατοντάδων κατοίκων. Ένα άλλο τρένο Norfolk Southern βγήκε από τις ράγες κοντά στο Ντιτρόιτ την Πέμπτη.

Τα ατυχήματα ήταν μια έντονη υπενθύμιση ότι, ακόμη και όταν οι εταιρείες εμπορευματικών σιδηροδρόμων έχουν γίνει πολύ πιο κερδοφόρες τα τελευταία χρόνια, ατυχήματα, ορισμένα σοβαρά, εξακολουθούν να συμβαίνουν τακτικά στα 140.000 μίλια της γραμμής που αποτελούν τα δίκτυά τους.

Το ποσοστό ατυχημάτων στον σιδηρόδρομο του Norfolk Southern αυξήθηκε σε καθένα από τα τελευταία τέσσερα χρόνια, σύμφωνα με πρόσφατη παρουσίαση της εταιρείας. Το ρεκόρ έχει επιδεινωθεί καθώς στελέχη του Norfolk Southern και άλλων σιδηροδρομικών γραμμών λένε στους επενδυτές στη Wall Street ότι μπορούν να ενισχύσουν τα περιθώρια κέρδους τους κρατώντας ένα καπάκι στο κόστος. Ταυτόχρονα, οι σιδηροδρομικές εταιρείες άσκησαν πιέσεις ενάντια στους νέους κανόνες που στοχεύουν να κάνουν τα τρένα ασφαλέστερα.

Η Norfolk Southern, η οποία κέρδισε περισσότερα από 3 δισεκατομμύρια δολάρια πέρυσι, επένδυσε σχεδόν 2 δισεκατομμύρια δολάρια στους σιδηρόδρομους και τις δραστηριότητές της, αυξημένα κατά ένα τρίτο από το 2021. Όμως τα τελευταία πέντε χρόνια, πλήρωσε στους μετόχους σχεδόν 18 δισεκατομμύρια δολάρια μέσω εξαγορών μετοχών και μερισμάτων — διπλάσια όσο και το ποσό που επένδυσε στους σιδηροδρόμους και τις δραστηριότητές της. Άλλοι μεγάλοι σιδηρόδρομοι έχουν πληρώσει επίσης δισεκατομμύρια στους μετόχους τους, και οι μετοχές τους τα πήγαν καλύτερα από το ευρύτερο χρηματιστήριο την τελευταία δεκαετία.

«Επί χρόνια, οι σιδηρόδρομοι έχουν πολεμήσει κάθε είδους βασικούς κανονισμούς ασφαλείας – σύγχρονα συστήματα πέδησης, ισχυρότερα βαγόνια για εκρηκτικά υλικά, ακόμη και πληροφορίες για το τι υπάρχει στα τρένα που περνούν μέσα από κοινότητες – με βάση το επιχείρημα ότι απλώς κοστίζει πάρα πολύ η προστασία της ζωής μας , την υγεία και τον αέρα και το νερό μας», δήλωσε η Kristen Boyles, διευθύνουσα δικηγόρος στο Earth justice, μια περιβαλλοντική ομάδα. «Είναι αηδιαστικό να ανακαλύπτουμε ότι την ίδια στιγμή, αυτές οι εταιρείες πραγματοποιούν τεράστιες πληρωμές μετόχων».

Την Παρασκευή, η γερουσιαστής Maria Cantwell ανακοίνωσε μια έρευνα από την Επιτροπή Εμπορίου της Γερουσίας, της οποίας ηγείται, για το χειρισμό επικίνδυνων υλικών από τους σιδηροδρόμους. Είπε ότι είχε στείλει επιστολές στο Norfolk Southern και σε έξι άλλους μεγάλους σιδηροδρόμους ζητώντας λεπτομέρειες σχετικά με τις πρακτικές ασφαλείας τους.

Τα τελευταία πέντε χρόνια, οι επτά σιδηρόδρομοι «έχουν περιορίσει το εργατικό δυναμικό τους κατά σχεδόν το ένα τρίτο, κλειστά σιδηροδρομικά ναυπηγεία όπου τα βαγόνια ελέγχονται παραδοσιακά και κυκλοφορούν μακρύτερα και βαρύτερα τρένα», είπε η κα Cantwell, Δημοκρατική της Ουάσιγκτον, σε δήλωση. . «Αν και ορισμένες από αυτές τις αλλαγές μπορεί να αποτελούν βελτίωση, συνοδεύονται επίσης από νέους κινδύνους που οι τρέχοντες ομοσπονδιακοί κανονισμοί ενδέχεται να μην λαμβάνουν υπόψη τους».

Οι επικρίσεις ότι οι σιδηρόδρομοι βάζουν τα κέρδη πάνω από άλλες ανησυχίες απηχούν τα παράπονα των μελών του σιδηροδρομικού συνδικάτου που παραλίγο να απεργήσουν πέρυσι. Οι εργαζόμενοι είπαν ότι οι ελλείψεις προσωπικού και οι πολιτικές προγραμματισμού των σιδηροδρόμων καθιστούσαν δύσκολο ή αδύνατο να πάρουν άδεια, μεταξύ άλλων για ιατρικούς λόγους. Το Κογκρέσο και ο Πρόεδρος Μπάιντεν επέβαλαν μια σύμβαση που περιελάμβανε αυξήσεις στους μισθούς αλλά όχι τις πολιτικές αποπληρωμής που ήθελαν οι εργαζόμενοι σε μια προσπάθεια να αποφύγουν μια απεργία.

Αν και οι κυβερνητικές υπηρεσίες έχουν πει ότι ο αέρας στην Ανατολική Παλαιστίνη είναι πλέον ασφαλής για αναπνοή και ότι οι κάτοικοι μπορούν να επιστρέψουν στα σπίτια τους, πολλοί άνθρωποι έχουν εκφράσει σκεπτικισμό και θυμό για τους σιδηροδρόμους και τους κυβερνητικούς αξιωματούχους. Πέντε από τα βαγόνια που εκτροχιάστηκαν μετέφεραν χλωριούχο βινύλιο, το οποίο χρησιμοποιείται για την κατασκευή πλαστικών και μπορεί να απελευθερώσει υδροχλώριο και άλλες τοξικές χημικές ουσίες όταν καίγονται.

Η Norfolk Southern δήλωσε ότι θα παράσχει οικονομική βοήθεια στους κατοίκους και τις επιχειρήσεις της Ανατολικής Παλαιστίνης και θα εργαστεί για τον καθαρισμό της περιοχής. Ο κ. Shaw, ο διευθύνων σύμβουλος, έγραψε μια επιστολή λέγοντας ότι «είμαστε εδώ και θα μείνουμε εδώ για όσο διάστημα χρειαστεί για να διασφαλίσουμε την ασφάλειά σας και να βοηθήσουμε την Ανατολική Παλαιστίνη να ανακάμψει και να ευδοκιμήσει».

Το Εθνικό Συμβούλιο Ασφάλειας Μεταφορών είπε ότι 38 αυτοκίνητα εκτροχιάστηκαν και ότι η πυρκαγιά προκάλεσε ζημιές σε άλλα 12. Από αυτούς που εκτροχιάστηκαν, οι 11 μετέφεραν επικίνδυνα υλικά. Το πρακτορείο ανέφερε ότι ένα βίντεο από ένα κοντινό σπίτι φαινόταν να δείχνει ένα ρουλεμάν τροχού να υπερθερμαίνεται και σχεδόν να αστοχήσει λίγες στιγμές πριν τον εκτροχιασμό.


Ο εκτροχιασμός τρένου στην Ανατολική Παλαιστίνη, Οχάιο

Όταν ένα εμπορευματικό τρένο εκτροχιάστηκε στο Οχάιο στις 3 Φεβρουαρίου, έδωσε εντολή εκκένωσης, χημικό τρόμο και ομοσπονδιακή έρευνα.

  • Ένα θερμαινόμενο Δημαρχείο: Εκατοντάδες κάτοικοι του Οχάιο συγκεντρώθηκαν για να ζητήσουν απαντήσεις σχετικά με τις επιπτώσεις από το τρένο που εκτροχιάστηκε. Οι υπάλληλοι της εταιρείας σιδηροδρόμων αποσύρθηκαν ώρες νωρίτερα, εξοργίζοντας τους ντόπιους.
  • Norfolk Southern: Καθώς τα κέρδη της εταιρείας σιδηροδρόμων αυξήθηκαν τα τελευταία χρόνια, το ίδιο αυξήθηκε και το ποσοστό ατυχημάτων της. Οι ειδικοί λένε ότι η εστίαση στις οικονομικές αποδόσεις μπορεί να ευθύνεται εν μέρει για εκτροχιασμούς όπως αυτός στο Οχάιο.
  • Ομοσπονδιακή απάντηση: Ο επικεφαλής της Υπηρεσίας Προστασίας του Περιβάλλοντος ταξίδεψε στην Ανατολική Παλαιστίνη με υποσχέσεις για βοήθεια, αλλά αντιμετώπισε σκεπτικισμό από τους κατοίκους.
  • Ενθαρρυντικές εικασίες: Για πολλούς παράγοντες επιρροής σε όλο το πολιτικό φάσμα, οι ισχυρισμοί σχετικά με τις περιβαλλοντικές επιπτώσεις του εκτροχιασμού του τρένου στο Οχάιο έχουν ξεπεράσει πολύ τα καθιερωμένα γεγονότα.

 

Οι ειδικοί σε θέματα ασφάλειας λένε ότι υπάρχουν πολλά αναπάντητα ερωτήματα σχετικά με το τι προκάλεσε το ατύχημα και εάν οι καλύτερες πολιτικές ασφάλειας στον σιδηρόδρομο ή οι αυστηρότεροι κυβερνητικοί κανονισμοί θα μπορούσαν να το είχαν αποτρέψει.

Αυτές οι ερωτήσεις περιλαμβάνουν: Είχε το Norfolk Southern αρκετούς ανιχνευτές θερμότητας στη σιδηροδρομική γραμμή και αυτοί οι αισθητήρες λειτουργούσαν σωστά; Το Norfolk Southern εκμεταλλευόταν πάρα πολλά πολύ μεγάλα τρένα, τα οποία μπορεί να προκαλέσουν μεγαλύτερη ζημιά όταν εκτροχιαστούν; Η εταιρεία έχει πει ότι θέλει να κυκλοφορήσει μακρύτερα τρένα για να βελτιώσει την απόδοση. Το τρένο που εκτροχιάστηκε είχε 149 βαγόνια. Οι ομοσπονδιακές ρυθμιστικές αρχές ταξινομούν τα τρένα με 150 αυτοκίνητα ή περισσότερα ως “πολύ μακριά”.

«Όσο μακρύτερα, βαρύτερα και πιο γρήγορα κάνετε τα τρένα, χωρίς καμία ανάλογη προσαρμογή στα πρωτόκολλα ασφαλείας, τόσο λιγότερα περιθώρια κινδύνου γίνονται», είπε ο Ian Maish, σύμβουλος ασφάλειας τρένων και πρώην ερευνητής στο Transportation Safety Board του Καναδά.

Σε μια δήλωση, η Norfolk Southern είπε: «Παρακολουθούμε επιμελώς τα τρένα και τις υποδομές μας για να εντοπίσουμε πιθανούς κινδύνους και επενδύουμε περίπου ένα δισεκατομμύριο δολάρια για τη συντήρηση της υποδομής μας ετησίως».

Το Norfolk Southern παρέπεμψε ερωτήσεις σχετικά με το μήκος των τρένων στην Ένωση Αμερικανικών Σιδηροδρόμων, τον εμπορικό οργανισμό της βιομηχανίας εμπορευμάτων στην Ουάσιγκτον. Μια εκπρόσωπος της ένωσης, η Jessica Kahanek, είπε σε ένα email: «Τα τρένα συγκρίσιμου μήκους λειτουργούν με ασφάλεια εδώ και δεκαετίες και το ιστορικό ασφάλειας του κλάδου έχει δει δραματικές βελτιώσεις τις ίδιες δεκαετίες».

Ο Tony Hatch, αναλυτής του κλάδου των σιδηροδρόμων, είπε ότι ήταν «γελοίο» να τονίζονται οι πληρωμές των μετόχων της Norfolk Southern, υποστηρίζοντας ότι οι επενδύσεις συντήρησης της εταιρείας ήταν «ισχυρές και πολύ σταθερές». Η συζήτηση για την ασφάλεια, πρόσθεσε, θα πρέπει επίσης να εξετάσει γιατί οι ρυθμιστικές αρχές των ΗΠΑ δεν έχουν πιέσει για νέα αυτοματοποιημένη τεχνολογία επιθεώρησης τρένων που έχει εισαχθεί στον Καναδά.

Οι σιδηρόδρομοι αναμένεται να διαδραματίζουν όλο και πιο σημαντικό ρόλο στην υποδομή της Βόρειας Αμερικής, ειδικά καθώς η κυβέρνηση Μπάιντεν και οι εταιρείες επιδιώκουν να αντιμετωπίσουν την κλιματική αλλαγή. Τα εμπορευματικά τρένα μπορούν να μεταφέρουν εμπορεύματα με χαμηλότερο κόστος, ενώ παράγουν λιγότερες εκπομπές αερίων του θερμοκηπίου από τα μεγάλα φορτηγά. Αλλά τα τρένα έχουν τρωτά σημεία που μερικές φορές μπορούν να οδηγήσουν σε καταστροφή. Το 2013, ένα τρένο που μετέφερε πετρέλαιο εκτροχιάστηκε, προκαλώντας έκρηξη που αποτέφρωσε το μεγαλύτερο μέρος του κέντρου της πόλης Lac-Marantic του Κεμπέκ.

Ορισμένα σιδηροδρομικά συνδικάτα και άλλοι επικριτές λένε ότι το ατύχημα στο Οχάιο προσθέτει σε ένα αυξανόμενο σύνολο αποδεικτικών στοιχείων ότι η μείωση του κόστους του κλάδου έχει πάει πολύ μακριά.

Ο Κρις Σμιθ, νομοθετικός διευθυντής της πολιτείας Αϊόβα για τη Διεθνή Ένωση Εργαζομένων Λαμαρίνας, Αεροπορίας, Σιδηροδρόμων και Μεταφορών, είπε ότι οι εταιρείες εμπορευματικών σιδηροδρόμων μείωσαν τον αριθμό των επιθεωρητών ασφαλείας που απασχολούσαν, ακόμη και όταν έτρεχαν περισσότερα τρένα. Ο κ. Σμιθ είπε ότι προσπαθούσε να πείσει τους νομοθέτες στην Αϊόβα να περάσουν ένα νομοσχέδιο που θα εμπόδιζε τους σιδηροδρόμους να κυκλοφορούν τρένα που ξεπερνούσαν τα 8.500 πόδια σε μήκος ή περίπου 1,6 μίλια.

«Υπήρξε μια αξιοσημείωτη αύξηση στους εκτροχιασμούς τρένων και τα μεγάλα περιστατικά από τότε που οι σιδηροδρομικές εταιρείες άρχισαν να τρέχουν μεγαλύτερα και μεγαλύτερα τρένα», είπε ο κ. Σμιθ. «Προηγουμένως, κυκλοφορούσαν μεγαλύτερα τρένα, αλλά όχι στο μέγεθος που είναι σήμερα».

Από τον εκτροχιασμό της 3ης Φεβρουαρίου στο Οχάιο, ορισμένοι νομοθέτες και ακτιβιστές έχουν επισημάνει έναν κανονισμό ασφάλειας του 2015 που εγκρίθηκε από την κυβέρνηση Ομπάμα ως παράδειγμα των αλλαγών που λένε ότι χρειάζονται για να γίνουν ασφαλέστεροι οι σιδηρόδρομοι.

Αυτός ο κανόνας απαιτούσε ηλεκτρονικά ελεγχόμενα πνευματικά φρένα, ή E.C.P., που θα επιβράδυναν ταυτόχρονα ένα ολόκληρο τρένο και όχι μεμονωμένα αυτοκίνητα. Ο κανόνας ίσχυε για ορισμένα «εύφλεκτα τρένα υψηλού κινδύνου» που μεταφέρουν τουλάχιστον 20 συνεχόμενα αυτοκίνητα γεμάτα με υγρά όπως αργό πετρέλαιο.

Ο κανόνας τέθηκε σε εφαρμογή με την ελπίδα να απομακρυνθούν από τα αερόφρενα για τα τρένα που μεταφέρουν αργό πετρέλαιο για να γίνουν ασφαλέστερα τα ατυχήματα και οι εκρήξεις στα τρένα αυτά αυξήθηκαν λόγω της έκρηξης στις γεωτρήσεις σχιστόλιθου. Αλλά μετά από πιέσεις από τη βιομηχανία σιδηροδρόμων, η κυβέρνηση Τραμπ ακύρωσε τον κανόνα το 2018.

Εάν ο κανόνας παρέμενε σε ισχύ, δεν θα είχε εφαρμοστεί στο Το τρένο Norfolk Southern που εκτροχιάστηκε στην Ανατολική Παλαιστίνη, δήλωσε σε συνέντευξή της η Jennifer Homed, επικεφαλής του Εθνικού Συμβουλίου Ασφάλειας Μεταφορών.

«Μπορώ να σας πω αυτή τη στιγμή, επειδή είμαι πολύ εξοικειωμένος με αυτόν τον κανόνα, ότι ο κανόνας δεν θα είχε καμία επίδραση σε αυτό το τρένο», είπε η κ. Homendy. “Αυτά τα φρένα δεν θα ήταν σε αυτό.”

Οι σιδηρόδρομοι υποστήριξαν ότι ο κανόνας πέδησης της εποχής Ομπάμα ήταν από μόνος του προβληματικός. «Πολλοί σιδηρόδρομοι των ΗΠΑ έχουν συμμετάσχει σε εκτεταμένες πραγματικές δοκιμές του E.C.P. φρενάρει και διαπίστωσε ότι το ποσοστό αστοχίας του Ε.Κ.Π. Τα συστήματα είναι σημαντικά και ο χρόνος επισκευής είναι πολύ μεγάλος για να γίνουν πρακτικά», είπε η κα Kahanek, εκπρόσωπος της ένωσης βιομηχανίας.

Ωστόσο, άλλες αλλαγές φαίνεται να είχαν αντίκτυπο. Ο γενικός επιθεωρητής του Τμήματος Μεταφορών τόνισε τις αδυναμίες στην επίβλεψη των επικίνδυνων υλικών από την Ομοσπονδιακή Υπηρεσία Σιδηροδρόμων σε μια έκθεση του 2016. Τα επόμενα πέντε χρόνια, έως τον Σεπτέμβριο του 2021, οι κυβερνητικοί επιθεωρητές εντόπισαν σχεδόν 13.000 παραβιάσεις που σχετίζονται με επικίνδυνα υλικά, περίπου το ένα τρίτο περισσότερες από ό,τι τα προηγούμενα πέντε χρόνια.

Ένας άλλος σιδηροδρομικός κανόνας της εποχής Ομπάμα φαίνεται να βοήθησε. Αυτή η πολιτική απαιτούσε τη χρήση ισχυρότερων αυτοκινήτων για τη μεταφορά αργού πετρελαίου και άλλων εκρηκτικών υγρών.

Τρία από τα αυτοκίνητα που εκτροχιάστηκαν στην Ανατολική Παλαιστίνη ήταν ισχυρότερου τύπου, σύμφωνα με λίστα που έδωσε το N.T.S.B. Ένα από αυτά, που έφερε προπυλενογλυκόλη, μια χημική ουσία που χρησιμοποιείται σε πολλά προϊόντα, συμπεριλαμβανομένων των φαρμακευτικών προϊόντων, των αντιψυκτικών και των αρωμάτων, δεν παραβιάστηκε. Αλλά ένα αυτοκίνητο που δεν είχε τις βελτιωμένες προδιαγραφές, που έφερε το ίδιο υλικό, παραβιάστηκε, σύμφωνα με τη λίστα του πρακτορείου. Τα λιγότερο προστατευμένα αυτοκίνητα έφεραν επίσης χλωριούχο βινύλιο και βενζόλιο.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *